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Machines et secret

Nicolas Tesla with his equipment, Dickenson, V.Alley, Wellcome Library, London

1 mai 2020

Lorsque l’on part à la recherche du secret des machines, trois pistes, au moins, peuvent être empruntées : les machines dont le fonctionnement reste secret sauf à son inventeur, celles qui servent à entretenir ou à protéger un secret et celles enfin dont l’existence même est secrète et que nul n’est donc censé connaître.

La première catégorie regroupe un capharnaüm d’inventions plus ou moins farfelues, mais habituellement révolutionnaires, dont le trait commun est que seul son créateur en maîtrise le fonctionnement. Ou, plus exactement, qui ne fonctionnent qu’en sa présence. Nous entrons ici dans le domaine de la prestidigitation ou de la filouterie sinon de la pure escroquerie. Souvenez-vous par exemple des avions “renifleur” de gisements de pétrole vendus à Elf en plein choc pétrolier ; des ADE 651 censés détecter aussi bien les explosifs que les drogues, l’ivoire, les truffes et dernièrement le coronavirus ; ou du générateur éthérique aussi connu sous les noms de générateur vibratoire, de moteur hydro-pneumatique pulsatoire ou d’harmoniques négatives quadruples. Inventée par John Keely à la fin du XIXème siècle, cette machine était censée produire de l’énergie sur la base des vibrations : “je prends l'eau et l'air, deux médiums de gravités spécifiques différentes, et sous l'effet d'une vibration, ils produisent un éther interatomique. L'énergie de cet éther est sans limite...” expliquait-il ainsi au New York Times en 1884. Si cette invention lui permis de créer la Keely Motor Company dotée d’un important capital de cinq millions de dollars, il refusera jusqu’à sa mort d’en révéler le principe.

Dans le deuxième groupe, celui des machines qui permettent de conserver de communiquer dans le plus grand secret, le plus célèbre des cryptographes reste aujourd’hui encore Die Chiffriermaschine Enigma, machine électromécanique portable utilisée par les Allemands durant la Seconde Guerre mondiale pour le chiffrement et le déchiffrement de leurs correspondances militaires, diplomatiques ou stratégiques. Mais, il en existe de nombreux autres modèles : de la boîte à chiffrer et à déchiffrer d'Henry II, élégamment présentée sous la forme d’un livre de quatre pages comportant sur deux d'entre elles un grand cadran unique et sur une autre 24 cadrans numériques ou alphabétiques, au cryptographe portatif proche d’une montre gousset en passant par le traducteur secret automatique et mécanique présent dans nos collections. Ce dernier, conçu par l’ingénieur danois Alexis Kohl, ressemblait fort à une machine à écrire circulaire mais permettait de chiffrer rapidement et avec une grande précision un message par groupe de cinq signes, conformément aux règlements en usage dans la télégraphie.

Enfin, il y a les machines secrètes, celles dont nous ignorons toutes et tous l’existence. Pour les débusquer et pouvoir accéder au statut d’initié aux côtés de leur créateur ou de leurs usagers, il suffit le plus souvent d’ouvrir une bande dessinée, de se plonger dans un roman ou de pousser la porte d’un cinéma. La machine secrète est en effet l’un des ressorts les plus courus pour entretenir une intrigue. Maléfique ou bénéfique, elle devient en effet pour le héros soit un prétexte idéal pour partir à l’aventure, et probablement sauver le monde en la retrouvant et en la détruisant, soit un allié infaillible pour mener l’histoire à son terme, et assurément assurer la survie de la planète. La Marque jaune, par exemple, n’aurait jamais vu le jour sans le télécéphaloscope permettant au professeur Septimus de manipuler à distance l’esprit humain, le Nautilus du capitaine Nemo dans Vingt Mille lieux sous les mers et L'Île mystérieuse de Jules Verne, l’un des auteurs favoris d’Edgar P. Jacob, est construit et détruit dans le plus grand secret et les arcs électriques fabuleux de la bobine de Tesla qui, dans le film Le Prestige de Christopher Nolan, servent à cloner les objets et les êtres vivants.

Malheureusement, les histoires mettant en scène des machines secrètes ne sont pas réservées aux œuvres de fiction. Elles pullulent aussi dans bon nombre de machinations conspirationnistes car ce qui est secret, ce dont nul témoin ne peut confirmer ou infirmer l’existence, se marie hélas parfaitement avec les "On nous cache tout" et les “Ils nous mentent”. Déjà, E. P. Jacobs semblait nous prévenir de ce danger lorsqu’il prêtait à Francis Blake, pour clore L’Énigme de l’Atlantide, cette inquiétude : “Nul ne nous croira ! On prétendra que nous avons interprété à notre façon un banal séisme sous-marin. Peut-être même nous accusera-t-on de mystification, d’hallucination collective, que sais-je encore ?” Et le père de Blake et Mortimer s’y connaissait en machines secrètes qui peuplent quasiment chacune de ses histoires parallèles à notre époque. Pour en dresser un inventaire, le Musée des arts et métiers, dans le cadre de l’exposition Scientifiction, Blake et Mortimer au musée des Arts et Métiers, avait invité Jean-Luc Rivera, directeur des rencontres de l’imaginaire de Sèvres

Ariane Batou-To Van & Yvan Boude

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